Orchideae

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Existen unos 700 géneros, con más de 30.000 especies distintas identificadas. Esta descomunal diversidad se debe a la capacidad que una orquídea tiene para fecundar a otra de distinta especie.

Datos técnicos

Nombre científico: Orchideae
Familia: Apocinaceae

Descripción

La familia de las orquídeas es la más extensa de todas las plantas florales. Producto de dicha unión, surge un nuevo ejemplar híbrido, que compartirá las características de sus progenitores. Se calcula que hay más de 100.000 variedades híbridas, y el número no deja de aumentar gracias al curso de la naturaleza y a la actividad y empeño de los cultivadores más creativos.

La orquídea es hermafrodita y tiene un sistema de reproducción propio, muy evolucionado. Es la única flor que tiene el aparato reproductor femenino –pistilos- fundido con el masculino –estambres- en una sola estructura, llamada columna o ginostemo. Los insectos –abejas, abejorros y mariposas, principalmente- llegan a la flor atraídos por un néctar pegajoso segregado por los pistilos y quedan impregnados con el polen de los estambres, que transportarán a otra orquídea, posibilitando la polinización. En algunas especies, la flor imita la forma de los insectos hembra. Los machos, al intentar fecundarlas, las polinizan. Algunas especies incluso han llegado a desarrollar la misma feromona sexual de ciertos insectos -sustancia química para atraer al sexo opuesto- para tener más capacidad de seducción. El fruto es una cápsula seca con numerosas semillas pequeñas, que no contiene el alimento necesario para empezar la germinación. Ésta sólo puede llevarse a cabo si la orquídea está en asociación con un hongo que produce los azúcares que permitirán el desarrollo del embrión

La belleza radica en la simplicidad

Las flores de la orquídea pueden brotar de forma aislada o en inflorescencias. Cada una tiene simplemente 3 pétalos y 3 sépalos, que rodean la columna. Los dos pétalos superiores son idénticos; sin embargo, el tercero –llamado labio o labelo-, ha evolucionado hasta convertirse en la parte más atractiva de la flor, con color, forma y tamaño propios.

Aparte de la sofisticación de su aparato reproductor, la orquídea también es considerada como la planta más desarrollada en el plano evolutivo por su avanzado sistema de almacenamiento de agua. Éste puede ser uno de los factores que expliquen que estas plantas puedan adaptarse y sobrevivir en casi todo el mundo. Aunque existen orquídeas terrestres y litófitas –que habitan terrenos rocosos-, la mayoría son epifitas–viven sobre otra planta, pero sin tomar nada de ella-. Muchas epifitas guardan el agua en unos pseudobulbos situados en la base de las hojas. La mayoría de las terrestres tienen tuberoides, unos pequeños depósitos parecidos a testículos. Teofrasto, botánico de la Grecia clásica, observó esta semejanza y los denominó orchis (testículo, en griego). De ahí el nombre científico de esta planta.

Pueden vivir entre 50 y 70 años y, por ser de lento crecimiento, transcurren unos cuatro años desde la germinación de la semilla hasta que se obtiene la primera flor.

Hábitat

Aunque las flores más grandes, bellas y espectaculares se desarrollan en las regiones de climas tropicales –el labelo de algunas variedades puede llegar al metro de longitud-, las orquídeas pueden crecer en casi cualquier zona. Únicamente no sobreviven en los casquetes polares, en el interior de los desiertos más extremos y en las profundidades marítimas. Sin embargo, incluso existen variedades que nadan sobre agua dulce. Algunas de las más extrañas se encuentran en Australia.

Son plantas con una altísima capacidad de adaptación al medio: sus tallos pueden ser carnosos, delgados, espesos o gruesos, en función de las características ambientales y las necesidades de la orquídea. Las raíces de las que habitan en zonas propensas a incendios han desarrollado rizomas que permanecen enterrados y esperan a brotar cuando se dan las condiciones favorables; los pseudobulbos de las que sobreviven en regiones muy secas pueden llegar a almacenar varios litros de agua.

Para florecer con todo su esplendor, las orquídeas necesitan un periodo seco, o de reposo. Por esto la mayoría de ellas viven en zonas donde se da alternancia de lluvia y sequía.
Una gran variedad se concentra en los bosques tropicales. En ellos, la espesa vegetación impide el paso de la luz, por lo que las orquídeas se han transformado en epifitas y viven agarradas a los árboles.

Dada su peculiar belleza, la explotación comercial de su flor cortada tiene mucho éxito. El mercado de cultivo en maceta también es importante y a este fin se destinan unos cincuenta géneros. Algunos de los principales países productores de orquídeas son Brasil, China, Costa Rica, Estados Unidos, Filipinas, Indonesia, Países Bajos y Tailandia. El aumento de la demanda en los países industrializados ofrece una oportunidad para el desarrollo de mercados de exportación en otros países en vías de desarrollo, tanto del sureste de Asia como de Sudamérica.

En España también hay orquídeas silvestres, aunque su tamaño es mucho más modesto que el de las tropicales. Muchas de ellas son muy raras y están protegidas por ley.

Multiplicación

Por semillas y por renuevos, aunque son de difícil reproducción.

Cuidados

Las orquídeas no necesitan unos cuidados demasiado especiales, aunque debemos tener en cuenta que cada género, fuera de su hábitat natural, puede presentar algunos problemas porque para germinar necesita la colaboración de unos hongos que le proporcionen nutrientes. En cualquier caso, debemos garantizarles un periodo de adaptación a las condiciones de su nuevo hogar.

Es importante respetar los períodos naturales de reposo de la planta: en invierno no situarla en lugares de temperatura muy elevada y no regarla con exceso. En primavera, aumentar el riego después de la salida de los primeros brotes florales. Es recomendable cambiar de maceta cada 2 años. Ésta debe ser de tamaño medio, más bien profunda y estrecha. Debe utilizarse un sustrato especial para orquídeas, como el Sustrato Orquídeas ASOCOA y abonar regularmente la planta con un fertilizante líquido suave: Abono para orquídeas ASOCOA.

Las más cultivadas

Género Cymbidium
Gracias a su fácil cuidado, son las orquídeas más cultivadas de todo el mundo. Es un género con un gran número de híbridos. Holanda y Francia son los principales países productores.

Género Cattleya
Su nombre científico recuerda a William Cattley, quien en 1818 cultivó los primeros bulbos de esta planta en Inglaterra, a través de unas especies enviadas desde Brasil.

Género Phalaenopsis
Las Phalaenopsis cultivadas son híbridos derivados de una veintena de especies.

Es conveniente que la humedad ambiente sea lo más alta posible, en verano se las puede vaporizar de vez en cuando. Se puede poner sobre un plato con agua y gravilla, de manera que la parte inferior de la maceta no toque el agua, ya que esto podría provocar podredumbre de raíces.

Recomendamos que la tierra tenga un buen drenaje para no producir encharcamientos. Es una planta acidófila, con un pH nunca superior a 7.

Es importante que gocen de un espacio abierto y aireado, para reproducir las condiciones ambientales de la naturaleza; en especial las epífitas, por estar acostumbradas a tener sus raíces expuestas a la intemperie.

Podar la planta en cuanto se marchite la última flor; al hacerlo, dejar sólo un par de hojas en cada tallo. Colocarla en el exterior, en un sitio protegido.

La temperatura ha de ser cálida y constante. No aguantan los cambios bruscos de temperatura ni el exceso de calor, que puede significar que no florezcan.
Noches de 15º mínimo y días de 25º, agradecen una diferencia de unos 10º entre el día y la noche, sobre todo en otoño.
Humedad alta, pulverizar a diario durante todo el año. Evitar situar la orquídea cerca de un radiador, porque se provoca un ambiente seco en exceso.

Cuidados

El riego debe ser frecuente, con el sustrato siempre húmedo pero sin encharcar. Las Orquídeas son sensibles a los excesos de riego que dan lugar a hongos por la base. En general, hay que añadir agua en abundancia cuando la planta se encuentra en crecimiento activo, y reducirla después de la floración.
Dejar secar el sustrato entre riegos, esto puede significar regar una vez cada 10 días en invierno y hasta 2 ó 3 veces por semana en verano.
El agua ha de ser blanda, sin cal, puede ser agua de lluvia, de osmosis inversa, o agua mineral de mineralización débil.

Cada 2 años, más o menos, el sustrato se degrada y hay que cambiarlo. Se suele utilizar corteza de pino cortada a trocitos y hervida, arlita, coco y otros sustratos aireados, nunca tierra de macetas.

Alimentar ligeramente y con frecuencia con Abono para orquídeas ASOCOA. Abonarla una vez a la semana (algo menos en invierno) y con abonado muy ligero.

Época de floración

Depende de las variedades. Las Phalaenopsis suelen iniciar sus varas florales a partir de Octubre (para florecer en marzo), para ello es muy importante que aprecien la bajada de temperaturas nocturnas que se produce al exterior en estos meses, por eso, aunque se las cultive en interior durante todo el año, es conveniente sacarlas a un balcón por las noches en Septiembre y Octubre. En cuánto se aprecia el inicio de una vara en la axila de las hojas, se las puede volver a dejar dentro de casa. La floración de una Phalaenopsis puede durar hasta 3 ó 4 meses, pudiendo hacer 2 o más varas nuevas al año, cuando son adultas.

Al finalizar la floración, hay que dejar reposar la planta dos o tres semanas, con menos riego y sin abonarla. Se puede cortar la vara a ras, o cortarla justo por debajo de la primera flor, dejando así un trozo de unos 15 cm, en ese trozo se pueden observar unos nudos cada 8 ó 10 cm. De esos nudos puede volver a florecer, incluso al año siguiente, juntándose así a veces con varias varas de flor a la vez.

Trasplantar en primavera para que crezca y colocarla en un lugar con mucha luz. No es conveniente trasplantarlas hasta que se hayan aclimatado en el nuevo espacio. Esperar 40 días.

Cambiando las hortensias periódicamente a macetas de mayor tamaño, van aumentando de desarrollo hasta convertirse en hermosos ejemplares con innumerables flores. La mejor época para el trasplante es después que las plantas hayan sido podadas, o sea en agosto en clima frío, y en enero en clima templado. Después hay que cambiarlas siempre poniéndolas en macetas del tamaño inmediatamente superior.

Plagas y Enfermedades

Pythium: Pudriciones oscuras, normalmente secas, en las raíces, que provocan un debilitamiento general en la parte aérea. La planta no se arraiga bien, pues queda como suelta. Recomendamos tratar con Fungicida ASOCOA.

Cercospora y Rhizoctonia: En las hojas y tallos se observan lesiones redondeadas y alargadas, algunas con bordes definidos en los cuales el tejido muere y se torna de color marrón oscuro. Evitar, con Fungicida ASOCOA, que el ataque llegue a ser muy severo puesto que podría matar a la planta.

Pulgones (Aphis fabae):Recomendamos tratar con Anti-pulgón ASOCOA.
Thrips: Triple Acción ASOCOA 600 ml. / Triple Acción ASOCOA 300 ml.
Cochinillas: Jabón Potásico ASOCOA 1 l L./ Jabón Potásico ASOCOA 600 ml. / Jabón Potásico ASOCOA 300 ml.

Variedades

Cattleya, Laelia, Stanhopea, Catasetum, Oncidium, Miltonia, Lycaste, Vanda; Maxillaria, Schomburghia, Leptotes, Góngora, Encyclia, Paphiopedilum; Epidendrum.

Curiosidades

En la Antigua Grecia eran vistas como un símbolo de virilidad.

La vainilla, una variedad de orquídea La afición europea al cultivo de las orquídeas comenzó probablemente con las expediciones del siglo XVIII. Siglos antes, el emperador azteco Moctezuma (1446-1520), condimentaba la suave y a la vez amarga bebida de chocolate –“choclatl” o “alimento de los dioses”- con los frutos maduros de la orquídea vainilla –tlixochitl, nombre compuesto por “tlil”, negra y “xochitl”, vaina- y un poco de miel de abejas.

Asombrados, los hombres de Hernán Cortés llevaron la vainilla a España y la utilizaron en la confección de perfumes y para aromatizar algunas bebidas. Esta orquídea tiene el nombre científico de Vanilla planifolia. Su particular aroma sólo se consigue bañando las vainas con agua muy caliente. Después se guardan durante 48 horas en cajas acolchadas y forradas.
En ellas “transpiran” y su color oscurece. Al cabo de una semana de exposición al sol, su fuerza aromática se libera. Y más adelante sigue afinándose en el interior de unos baúles de madera colocados durante ocho meses en un local bien ventilado.

Flores nacionales

Numerosos países de América Latina han elevado la orquídea a la categoría de flor nacional:
Colombia: Variedad Cattleya Trianae, desde 1936. Lleva este nombre en honor al naturalista colombiano José Jerónimo Triana-.

Honduras: Variedad Rhyncholaelya Digbyana, desde 1969. Es una variedad autóctona del país.

Venezuela: Variedad Cattleya Mossiae, desde 1951. También se conoce como “Flor de Mayo”, porque en el s. XIX se utilizaba para adornar la “Cruz de Mayo”.

Costa Rica: Variedad Cattleya Skinneri, desde 1939. Se conoce popularmente como “la guaria morada”. Muy cultivada en este país.

Guatemala: Variedad Lycaste virginales alba. También conocida como “monja blanca”. Simboliza la paz, la belleza y el arte

Un secreto muy bien guardado para una flor muy, muy especial.

En 1822 el aristócrata y botánico francés Luis-Marie-Aubert Aubert du Petit-Thouars publicó ” Histoire particulière des plantes Orchidées recueillies sur les trois îles Australes d’Afrique, de France, de Bourbon et de Madagascar”, una monografía en la que recogía la curiosa orquídea Estrella de Navidad – Angraecum sesquipedale -, de hermosas flores blancas de 15 cm de diámetro. La característica de estos ejemplares es que su impresionante espolón –recipiente tubular que contiene el néctar que atrae a los insectos polinizadores- llega a los 29 cm . de longitud! Sin embargo, el néctar almacenado en él sólo lo llena hasta unos 4 cm . Cómo puede, entonces, un insecto alcanzar esta profundidad y conseguir, así, el intercambio de polen entre orquídeas para reproducir la especie? Durante 40 años fue un misterio.

En 1862 Charles Darwin planteó que la única solución al enigma era que debía existir una mariposa con una trompa de unos 25- 28 cm . de largo. Pero los etnólogos de la época desestimaron esta “descabellada” teoría… hasta que el británico Alfred Russell Wallace reveló la existencia en África de la mariposa Xanthopan morgani, cuya trompa llega a los 20 cm.

Finalmente, en 1903 el zoólogo Lionel Walter Rothschild y el entomólogo Kart Jordan descubrieron una subespecie de Xanthopan morgani, provista de una trompa de 26 cm. de longitud, a la que llamaron Xanthopan morgani preadicta, en memoria de la predicción de Darwin. Esta mariposa tiene entre 13 y 15 cm . de envergadura y color pardo, que recuerda una hoja seca.

Léxico de las orquídeas

Caudicula: Pedúnculo que sostine la polinia en las familias Orchidaceae y Asclepiadaceae.

Ginostemo: Prolongación lateral del eje de la flor por encima del ovario sobre la que se disponen el androceo y el estigma en las Orchidaceae.

Labelo: Pétalo medio superior de flor de las orquídeas, aunque aparentemente parece el inferior, porque se muestra girado por la resupinación. De tamaño y color notablemente diferente a los restantes.

Rostelo: En las flores de las Orchidaceae masa de tejido algo prolongada correspondiente al estigma, sobre éste o junto a él se forma el retináculo.

Viscidium: Extremo pegajoso de las polinias en la familia Orchidaceae, también denominado viscidio o retináculo.

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